当人类消失,太阳死亡,水熊虫仍在

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就像所有生物一样,恒星也有一个自然寿命。在经历了恒星的主序阶段之后,核燃料最终会耗尽,恒星就开始慢慢趋于死亡。拿太阳来说,这个过程将从其体积的增长一直持续到演变成红巨星。这种情况大约会发生在54亿年后,那时,太阳将绕着水星、金星,甚至是地球的轨道运行。

在此之前,天文学家们推断太阳会急剧升温,因而对大多数物种来说,地球会变得不宜居。但根据牛津大学和哈佛大学研究员的一项新研究来看,一种缓步动物(又名水熊虫)可以在人类和其他物种都灭绝后仍有可能存活。

这项发表在Scientific Reports上的研究名为“生命对天体物理大事件的适应能力”,是由牛津大学天体物理系的斯隆博士(Dr. David Sloan)、巴蒂斯塔博士(Dr. Rafael Alves Batista)和哈佛史密森天体物理学中心的勒布博士(Dr. Abraham Loeb)共同完成的。正如他们所说,先前关于太阳的演变对各种生命的影响是非常不均衡的。

图解:太阳进入红巨星阶段时,地球被炙烤的艺术模拟效果(图源:Wikimedia Commons/Fsgregs)

人类是否能在太阳的主序阶段之后存活原本就已经引起了很多的关注。相比之下,少有人研究关于生命本身(及哪些生命形式)能在这种情况下存活下来。因此,博士他们统计了最有可能使一些类似地球的行星毁灭的事件,并且试图搜寻到能在其中存活的生命形式。

勒布博士在发给《今日宇宙》(Universe Today)的电子邮件中提到,他们试图找到一种灭绝级别的事件,可以消灭地球上所有生命(不止是人类):“我们想了解在生命在一个行星上能够存活多久。之前的研究大多都集中在人类的生存上,而人类对大气和气候的变化都非常敏感,可能在受到小行星撞击、核冬天甚至政治动荡产生的各种负面影响而灭绝。”他们发现,缓步动物能活过任何的天体物理灾祸。更重要的是,研究人员预计缓步动物至少可以再活100亿年——远多于人类的预期寿命!正如勒布所说,他们未曾预料到这个结果。

“令人惊讶的是,缓步动物很有可能在任何天体物理灾害之中幸存。”勒布表示,“最有可能情况是,缓步动物的DNA有快速修复其自身受到的损伤的特性。这个过程还没有被完全解析出来,但哈佛大学有一个正在系统地研究缓步动物的小组,使得我们有希望加深对缓步动物自我修复的了解。”

图解:扫描电子显微镜下处于活动期的缓步动物的图像(图源:Schokraie E/Warnken U/Hotz-Wagenblatt A/Grohme MA/Hengherr S等)

平心而论,人们已经知道缓步动物是地球上最具复原力的生命形式。它们不仅能在没有食物和水的情况下存活30年(其自然寿命的一半),还可以在上至150°C(302°F)的高温,下至-200°C(-328°F)的低温中存活。它们还可以承受极端的压力,不论是6000倍的大气压亦或是真空。

在这些条件下,研究团队得出结论,缓步动物很可能在太阳变成红巨星之后仍然在被照射着的地球上幸存下来,甚至可能在太阳消失后还活着。最重要的事,缓步动物在适宜的环境下甚至可能复活。正如地球上别的生命一样,缓步动物需要水才能存活,即使它们能在缺水状态下存活长达十年。

但即使在缺水至死之后,科学家们发现,一旦重新接触到水分,这些生物就可以复活,这一点在2007年得到了证实。当时,一批缓步动物在脱水之后被发射到近地轨道上,在高真空和紫外线辐射下暴露了十天后,它们被运回了地球,在重新补充了水分之后,它们中大部分都复活了,并且可以繁殖活胚。

该团队还得出结论,其他的灾难性事件,例如小行星撞击、恒星爆炸(即超新星)或伽玛射线暴发,都对缓步动物构不成生存威胁。勒布解释说:“我们发现,小行星的撞击能够使地球上所有海洋都沸腾,前提是小行星的质量超过10^18千克(10000万亿公吨)。这类事件极其罕见,不会在太阳死亡之前发生,提前发生的概率也不到百万分之一。”当人类消失,太阳死亡,水熊虫仍在

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