太阳系拥有卫星最多的行星,木星,已知有79颗之多

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太阳系中的两个新天体,一个运行轨道奇特,另一个已知最远

瓦莱涂朵,罗马神话中的健康与卫生女神。现在也是一颗以奇怪方式绕着木星旋转的小卫星的名字。

图片来源NLM / SCIENCE SOURCE / GETTY IMAGES

天文学家在宇宙中寻找线索,来证明太阳系边缘可能有一颗尚未发现的行星。结果在离地球更近的地方有了意想不到的发现,即十多个围绕木星运行的新卫星,其中一颗名为瓦莱涂朵,他们认为她是一个奇特天体。

图解:这一发现使得木星卫星的官方数量达到79颗。

科学家在对柯伊伯带进行探寻时发现了这些卫星,柯伊伯带位于太阳系内冥王星之外很远的区域。美国华盛顿卡耐基科学研究所的天文学家斯科特·谢泼德说,其中一些小行星的轨道有助于发现一颗与海王星体积相似的大行星。许多天文学家认为,这颗尚未发现的行星位于柯伊伯带的某个地方。

谢泼德补充说,这次调查发现的小行星有一颗名为2012 VP-113,是太阳系中已知最远的天体。2017年,谢泼德的团队发现,在他们的观测期间,木星将出现在望远镜视野中。他说:“所以我们在寻找木星的新卫星的同时,也在寻找非常遥远的天体。”

“要将这些卫星和柯伊伯带中的天体区分开来很容易,因为它们在恒星的背景下会做截然不同的运动。一个遥远的天体移动会相对缓慢,而木星卫星的移动速度与木星相似。”

图解:2012 VP113与太阳系的轨道模型

也就是说,需要望远镜观测来确认这十几个新天体确实是卫星,而不仅仅是恰好在木星附近的小行星。国际天文学联合会小行星中心的加雷斯·威廉姆斯说:“要好几次观测才能确定一个天体确实是围绕木星运行的。因此,整个过程花了一年时间。”

然而,这12颗行星最终都确认是木星的卫星,并正式列入小行星中心的网站上。

它们都是外围卫星,距离木星有1000万到2000万千米。这比地球到月球的距离还要远几十倍,也证明了木星巨大的重力场的威力。

图解:木星的质量是地球的320倍。

其中九颗卫星的大小可能在1千米到4千米之间,它们是“逆行”轨道的外围卫星的一部分,运行方向与木星自转方向相反。

更有趣的是,这九颗卫星的轨道分别与木星三类卫星群的轨道相匹配,这表明它们也是这些卫星群的一部分。

谢泼德说,科学家认为这些卫星群来自于三颗直径100千米的卫星,它们在很久以前的碰撞中解体,留下了许多残骸,其中最大的直径60千米。这三个卫星群都有一个大卫星和许多碎片小卫星。

另外两颗新卫星属于一个相对较近的卫星群,它们的轨道方向与木星自转方向相同,也就是“顺行”。它们也被认为是是一个更大天体破碎后留下的碎片。

而第十二个卫星,瓦莱涂朵截然不同。

谢泼德说,对其他卫星来说,处于逆行轨道和顺行轨道的卫星群距离足够远,因此它们之间并没有真正的相互作用。你可以把这两个卫星群当成公路两边的汽车,两者中间是完全隔开的。瓦莱涂朵却像一条逆流而上的鱼。

它位于逆行轨道的卫星带中,却在顺行。谢泼德说。“瓦莱涂朵走错路了。”

“它很可能是已知最小的木星卫星,直径不到一公里。”

谢泼德及其团队认为,她曾经也是一颗很大的卫星,但由于不断与相反方向的物体碰撞,已经现在逐渐变成很小的碎片。她几乎是完全粉碎了,只剩下现在的残骸。太阳系拥有卫星最多的行星,木星,已知有79颗之多

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